D'où vient le chien?

chepkadog_com-284.jpgNos adorables compagnons à quatre pattes qui nous tiennent chaud au coin du feu n’ont pas toujours été à nos côtés. Mais au fait, d’où viennent nos toutous, et à quand remonte leur domestication ?

 

Association interspécifique

Nous devons notre joie de cohabiter avec ces charmantes boules de poils à notre ancêtre l’Homo sapiens sapiens. C’est lui qui, il y a 12.000 ans environ, a commencé à s’associer au chien notamment pour la chasse. Il se serait rendu compte, en effet, que les techniques de chasse du chien étaient complémentaires aux siennes. Ces deux espèces ont alors collaboré ensemble afin d’augmenter le nombre de leurs prises qu’elles se partageaient ensuite. Un peu plus tard, l’homme préhistorique s’est tellement associé au chien que celui-ci s’est également vu attribuer le rôle de protection. Posté à l’entrée de la grotte, il avertissait ses habitants de l’approche d’un danger éventuel, tel un ours, par ses aboiements. Rôle qu’il a gardé aujourd’hui d’ailleurs, bien que la grotte se soit transformée en maison de briques. La cohabitation du chien et de l’homme aurait en effet coïncidé avec l’époque où celui-ci est passé d’un mode de vie nomade à un mode de vie sédentaire.

 

Premières sélections

En fait de chien, on pense plutôt que l’homme préhistorique aurait recueilli de jeunes louveteaux et aurait croisé entre eux les individus les moins craintifs et les plus dociles. Petit-à-petit ils auraient ainsi obtenu une sorte de chien-loup capable de bien vivre parmi les humains, et auraient déjà à cette époque entamé une sélection permettant d’obtenir des individus de plus en plus adaptés aux tâches que l’homme leur consacrait. Cependant cette sélection n’a été possible que parce que le loup avait déjà des caractéristiques sociales, que l’homme n’a fait qu’accentuer. L’homme n’a donc pas créé de nouveaux comportements, mais renforcé des caractéristiques comportementales préexistantes chez le loup.

 

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Origine des races

Toutes les races de chiens, quelles qu’elles soient, ont été créées par l’homme. S’il est indéniable que les créations récentes ne sont dues qu’à des croisements sélectifs par l’homme depuis d’autres races (par exemple, le labra-doodle est un croisement entre le labrador et le caniche, le flat-coated retriever un croisement entre le golden retriever et le terre-neuve, etc), nous sommes moins certains de ce qui a été la base des toutes premières races de chien. Deux hypothèses sont possibles : soit elles sont le résultat du croisement de plusieurs loups différents, soit il s’agit d’un croisement interspécifique entre chiens, loups, coyotes et chacals (donc entre chiens déjà domestiqués et espèces sauvages). Ce qui est certain, c’est que génétiquement parlant, le chien est aujourd’hui considéré comme une espèce exceptionnelle, dans le sens où aucune autre espèce animale ne présente une telle diversité, et ce sur de nombreux critères : taille, couleur et type de pelage, forme des membres, capacités sensorielles mais également caractéristiques comportementales !

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